Comprehensive Federal Legislation Addresses the Plastic Pollution Crisis

by Brett Nadrich

March 25, 2021 at 10:54:09 AM

The Break Free From Plastic Pollution Act of 2021 builds upon state and local laws across the country with proven plastic reduction strategies.

WASHINGTON—Tomorrow, Senator Jeff Merkley (D-OR) and Representative Alan Lowenthal (D-CA) will reintroduce the Break Free From Plastic Pollution Act, the most comprehensive bill to address the plastic pollution crisis ever introduced in Congress. The Break Free From Plastic Pollution Act of 2021 expands and improves upon an earlier version of the bill utilizing proven solutions to protect impacted communities, reform our broken recycling system, and shift the financial burden of waste management off of municipalities and taxpayers to where it belongs: the producers of plastic waste.

More than 350 million metric tons of plastic are produced each year, of which 91 percent is not recycled. The U.S. generates the most plastic waste per capita of any country and exports 225 shipping containers of plastic waste per day to countries with limited or nonexistent waste management systems, where plastic may be crudely processed in unsafe facilities and incinerated in open areas, creating additional pollution and health problems. 

“Many of us were taught the three R’s—reduce, reuse, and recycle—and figured that as long as we got our plastic items into those blue bins, we could keep our plastic use in check and protect our planet,” said Senator Merkley. “But the reality has become much more like the three B’s—buried, burned, or borne out to sea. The impacts on Americans’ health, particularly in communities of color and low-income communities, are serious. Plastic pollution is a full-blown environmental and health crisis, and it’s time that we pass this legislation to get it under control.”

Plastic causes damage at every step of its lifecycle, disproportionately harming communities of color, low-income communities and Indigenous communities by polluting the air, water, and soil. “The plastic that we use in our everyday life, and the chemicals that are used to make those items, are being emitted in the air, and we’re breathing that,” said Sharon Lavigne, Founder of RISE St. James. “I want our grandchildren to grow up with clean air, clean water, clean soil.”

Plastic waste disposal by incineration and landfill further harms frontline and fenceline communities where these facilities are sited. “Detroit’s Incinerator shut down in 2019, yet my community still suffers respiratory and heart problems caused by 33-years of burning trash and plastics near our homes,” said KT Andresky, Campaign Organizer at Breathe Free Detroit. “We need political leaders to stand for justice and clean air, end all incineration, and support robust zero waste practices nationwide.”

The Break Free From Plastic Pollution Act will address these environmental justice concerns directly by: 

▪ Holding corporations accountable for their pollution, and requiring producers of plastic products to design, manage, and finance waste and recycling programs.
▪ Pressing pause on new and expanding plastic facilities until critical environment and health protections are put in place.
▪ Incentivizing businesses to make reusable products that can actually be recycled.
▪ Reducing and banning certain single-use plastic products that are not recyclable.
▪ Creating a nationwide beverage container refund program, and establishing minimum recycled content requirements for containers, packaging, and food-service products.
▪ Generating massive investments in domestic recycling and composting infrastructure.

“For decades we have treated our land, waterways, and oceans as dumping grounds for our plastic waste. Today, we are reaping what we have sown and now face a global plastic pollution crisis,” said Congressman Lowenthal. “We are on a precipice and we are running out of time to deal with this crisis of our own creation before it reaches a point of no return. As a major exporter of plastics waste, our nation has a responsibility and a duty to act now and act decisively. Our legislation applies one of the core principles of environmental law: ‘the polluter pays.’ It is time for multi-billion-dollar companies to step up and cover the costs of cleaning up the waste from their products. This legislation is a bold first step on the path to implementing lasting solutions.”

Organizations and activists across the country welcomed the introduction of the Break Free From Plastic Pollution Act in Congress by projecting anti-plastic messages in English and Spanish on landmarks in seven major U.S. cities: San Francisco, Portland, New Orleans, Houston, Cincinnati, Pittsburgh, and Washington, D.C. Images from each city are available here. The light projections supporting the bill included clear calls to “Stop Making Plastic” and “Invest in a Circular Economy.”

As the United States builds back from our ongoing health and economic crisis, we can do so better with systemic reforms that provide equitable protection against the environmental and health damage caused by plastics, while also creating new jobs. In fact, zero waste systems create over ​200 times as many jobs​ as landfills and incinerators, yielding both the most environmental benefits and the most jobs of any waste management approach.

“The 250,000 businesses the American Sustainable Business Council (ASBC) represents understand how plastic waste and toxins unnecessarily burden our economy and our lives,” said David Levine, ASBC President.  “Solutions exist and can be expanded with research and development of new, safer, reusable and recyclable materials and innovative processes which will cut business costs and create economic opportunities and new jobs.”

The Break Free From Plastic Pollution Act will reduce plastic production before it ever has a chance to pollute by phasing out unnecessary single-use plastic products, pausing new plastic facilities, holding companies accountable for their waste, and expanding reuse and refill programs. “Too often, consumers face an impossible choice between buying products wrapped in single-use plastics or going without everyday, basic necessities,” said Kelsey Lamp, Protect Our Oceans Campaign Director for Environment America. “All this plastic makes its way into our waterways where it harms wildlife. The Break Free From Plastic Pollution Act would put wildlife over waste by making producers responsible for their wasteful single-use plastic packaging.”

“It is easy to visualize the plastic crisis our planet faces as it manifests in the accumulation of physical pollution throughout our oceans, waterways, and land,” said Logan Welde, Staff Attorney, Director of Legislative Affairs, Clean Air Council. “However, less visible are the devastating effects on our health and air quality from the production, transportation, use, and disposal of these products. These effects are often disproportionately evidenced in low-income communities and communities of color near production sites.”

Halting plastic production would immediately relieve these impacts and allow for the needed evaluation of hazardous industrial processes. “If environmental justice groups are not at the table at the beginning, or even convening that table, then we aren’t going to make relevant policy with shared benefit to all, especially those communities most harmed by the plastic crisis,” said Stiv Wilson, Peak Plastic Foundation Co-Director. “Our new film, Breathe This Air, is the first in the #PlasticJustice film series that centers environmental justice perspectives and the profound harm experienced by communities living in the shadow of plastic production and disposal.” 

Recognizing that the plastic pollution crisis is one of the most pressing challenges facing the world today, youth advocates are leading the way forward to a healthier, more sustainable, and more just future. “Young leaders understand their future is threatened by our fossil fuel economy, from fracked plastic production to ingestion of toxic microplastics that now permeate our biosphere,” said Debby Lee Cohen, Executive Director, Cafeteria Culture. Passing the Break Free From Plastic Pollution Act will bring us one giant step closer to protecting our children and vulnerable communities from the dangers of plastic pollution. Young leaders are and will continue to be key to solving the connected crises of plastic pollution, environmental justice, and climate change.”

Press Contacts:

Brett Nadrich, Break Free From Plastic
(929) 269-4480 | brett@breakfreefromplastic.org

Judith Enck, Beyond Plastics
(518) 605-1770 | JudithAEnck@gmail.com

Cate Bonacini, Center for International Environmental Law
(202) 742-5847 | cbonacini@ciel.org

Alex Truelove, U.S. PIRG
(215) 630-7250 | atruelove@pirg.org

 

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Convening Organizations: Algalita, American Sustainable Business Council, Beyond Plastics, Buckeye Environmental Network, Breathe Free Detroit, Cafeteria Culture, Center for International Environmental Law, Center for Biological Diversity, Clean Air Council, Environment America, Fenceline Watch, GreenLatinos, Greenpeace, Lost Art of Love Letters, Oceana, Peak Plastic Foundation, Plastic Pollution Coalition, Ohio Poor’s People Campaign: A National Call for Moral Revival, Surfrider Foundation, Texas Campaign for the Environment, The Center for Oceanic Awareness, Research, and Education, UPSTREAM, U.S. PIRG, Zero Waste Washington, 5 Gyres.

For a full list of supporting organizations, click here.

The #breakfreefromplastic movement is a global movement envisioning a future free from plastic pollution. Since its launch in 2016, more than 11,000 organizations and individual supporters from across the world have joined the movement to demand massive reductions in single-use plastics and to push for lasting solutions to the plastic pollution crisis. BFFP member organizations and individuals share the common values of environmental protection and social justice, and work together through a holistic approach in order to bring about systemic change under the #breakfreefromplastic core pillars. This means tackling plastic pollution across the whole plastics value chain – from extraction to disposal – focusing on prevention rather than cure and providing effective solutions.


 

Legislación federal integral aborda la crisis de contaminación por plástico

La Ley de Liberación de la Contaminación por Plástico de 2021 se basa en las leyes estatales y locales de todo el país con estrategias comprobadas de reducción de plásticos

WASHINGTON: mañana, el senador Jeff Merkley (D-OR) y el representante Alan Lowenthal (D-CA) volverán a presentar la Ley Break Free From Plastic Pollution (La Ley de Liberación de la Contaminación por Plástico), el proyecto de ley más completo para abordar la crisis de contaminación por plástica jamás presentado en el Congreso. La Ley de Liberación de la Contaminación por Plástico de 2021 amplía y mejora una versión anterior del proyecto de ley que utiliza soluciones comprobadas para proteger a las comunidades afectadas, reformar nuestro sistema de reciclaje que no funciona y trasladar la carga financiera de la gestión de residuos de los municipios y los contribuyentes a donde pertenece: los productores de residuos plásticos. 

Más de 350 millones de toneladas métricas de plástico se producen cada año, de las cuales el 91 por ciento no se recicla. Estados Unidos genera la mayor cantidad de desechos plásticos per cápita de cualquier país y exporta 225 contenedores de envío de desechos plásticos por día a países con limitaciones o inexistentes sistemas de gestión de residuos, en los que el plástico puede procesarse de forma tosca en instalaciones inseguras e incinerarse en áreas abiertas, creando contaminación adicional y problemas de salud.

“A muchos de nosotros nos enseñaron las tres R: reducir, reutilizar y reciclar, y pensamos que mientras depositáramos nuestros artículos de plástico en esos contenedores azules, podríamos mantener nuestro uso de plástico bajo control y proteger nuestro planeta “, dijo el Senador Merkley. “Pero la realidad se ha vuelto mucho más parecida a: enterrar, quemar o llevar al mar. Los impactos en la salud de las personas estadounidenses, particularmente en las comunidades de color y comunidades de bajos ingresos, son graves. La contaminación plástica es una crisis ambiental y de salud en toda regla, y es hora de que aprobemos esta legislación para controlarla.”

El plástico causa daños en cada paso de su ciclo de vida, dañando desproporcionadamente a las comunidades de color, las comunidades de bajos ingresos y las comunidades indígenas al contaminar el aire, el agua y el suelo. “El plástico que usamos en nuestra vida diaria y los productos químicos que son utilizados para hacer esos artículos, se emiten en el aire, y estamos respirando eso”, dijo Sharon Lavigne, fundadora de RISE St. James. “Quiero que nuestros nietos crezcan con aire limpio, agua limpia, tierra limpia.

La Break Free From Plastic Pollution Act abordará estas preocupaciones de justicia ambiental directamente a través de:

▪ Responsabilizar a las empresas por su contaminación y exigir a los productores de productos plásticos que diseñen, gestionen y financien programas de residuos y reciclaje.
▪ Hacer una pausa en las instalaciones de plástico nuevas y en expansión hasta que se implementen protecciones ambientales y de salud críticas.
▪ Incentivar a las empresas para que fabriquen productos reutilizables que realmente puedan reciclarse.
▪ Reducir y prohibir determinados productos plásticos de un solo uso que no son reciclables.
▪ Crear un programa nacional de reembolso de envases de bebidas y establecer requisitos mínimos de contenido reciclado para envases y productos de servicio de alimentos.
▪ Generar inversiones masivas en infraestructura doméstica de reciclaje y compostaje

“Durante décadas hemos tratado nuestra tierra, vías fluviales y océanos como vertederos para nuestros desechos plásticos. Hoy, estamos cosechando lo que hemos sembrado y ahora enfrentamos una crisis mundial de contaminación por plástica”, dijo el congresista Lowenthal.  “Estamos en un precipicio y se nos acaba el tiempo para enfrentar esta crisis de nuestra propia creación antes de que llegue a un punto sin retorno. Como importante exportador de desechos plásticos, nuestra nación tiene la responsabilidad y el deber de actuar ahora y actuar con decisión. Nuestra legislación aplica uno de los principios fundamentales de la legislación medioambiental: “quien contamina paga”. Es hora de que las empresas multimillonarias den un paso adelante y cubran los costos de limpieza de los residuos de sus productos. La legislación es un audaz primer paso en el camino hacia la implementación de soluciones duraderas.”

A medida que Estados Unidos se recupera de nuestra actual crisis de salud y económica, podemos hacerlo mejor con reformas sistémicas que brinden una protección equitativa contra los daños ambientales y de salud causados por los plásticos, al tiempo que crean nuevos empleos. De hecho, los sistemas de cero desechos crean más de 200 veces más trabajos que los basureros e incineradores, lo que genera la mayor cantidad de beneficios ambientales y la mayor cantidad de trabajos de cualquier enfoque de gestión de residuos.

“Las 250,000 empresas que representa el American Sustainable Business Council (ASBC, por sus siglas en inglés) comprenden cómo los desechos plásticos y las toxinas cargan innecesariamente nuestra economía y nuestras vidas”, dijo David Levine, Presidente de ASBC. “Las soluciones existen y se pueden ampliar con la investigación y el desarrollo de materiales más seguros, reutilizables y reciclables y procesos innovadores que reducirán los costos comerciales y crearán oportunidades económicas y nuevos empleos.”

La Ley de Liberación de la Contaminación por Plástico reducirá la producción de plástico antes de que tenga la oportunidad de contaminar al eliminar gradualmente los productos plásticos de un solo uso innecesarios, detener las nuevas instalaciones de plástico, responsabilizar a las empresas por sus desechos y expandir los programas de reutilización y recarga. “Con demasiada frecuencia, los consumidores se enfrentan a una elección imposible entre comprar productos envueltos en plásticos de un solo uso o prescindir de las necesidades básicas diarias”, dijo Kelsey Lamp, Directora de la campaña Protect Our Oceans para Environment America. “Todo este plástico llega a nuestras vías fluviales donde daña la vida silvestre. La Ley de Liberación de la Contaminación por Plástico colocaría a la vida silvestre sobre los desechos, al hacer que los productores sean responsables de sus desperdicios de envases de plástico de un solo uso.”

“Es fácil visualizar la crisis del plástico que enfrenta nuestro planeta, ya que se manifiesta en la acumulación de contaminación física en nuestros océanos, vías fluviales y tierra “, dijo Logan Welde, Abogado de Planta, Director de Asuntos Legislativos del Consejo de Aire Limpio. “Sin embargo, menos visibles son los efectos devastadores en nuestra salud y calidad del aire de la producción, transporte, uso y eliminación de estos productos. Estos efectos a menudo se evidencian de manera desproporcionada en comunidades de bajos ingresos y comunidades de color cerca de los sitios de producción.”

Detener la producción de plástico aliviaría inmediatamente estos impactos y permitiría la evaluación necesaria de los procesos industriales peligrosos. “Si los grupos de justicia ambiental no están en la mesa al principio, o incluso convocando esa mesa, entonces no vamos a hacer una política relevante con beneficio compartido para todos, especialmente aquellas comunidades más dañadas por la crisis del plástico”, dijo Stiv Wilson, Co Director de Peak Plastic Foundation. “Nuestra nueva película, Breathe This Air, es la primera de la serie de películas #PlasticJustice que centra las perspectivas de justicia ambiental y el profundo daño experimentado por las comunidades que viven a la sombra de la producción y eliminación de plástico.”

Reconociendo que la crisis de la contaminación plástica es uno de los desafíos más urgentes que enfrenta el mundo hoy, los defensores de los jóvenes están liderando el camino hacia un futuro más saludable, más sostenible y más justo. “Los líderes jóvenes entienden que su futuro está amenazado por nuestra economía de combustibles fósiles, desde la producción de plástico hasta la ingestión de microplásticos tóxicos que ahora impregnan nuestra biosfera”, dijo Debby Lee Cohen, Directora Ejecutiva de Cafeteria Culture. “La aprobación de la Ley Liberación de la Contaminación por Plástico nos acercará un paso más hacia la protección de nuestros jóvenes y comunidades vulnerables de los peligros de la contaminación plástica. Los líderes jóvenes son y seguirán siendo clave para resolver las crisis conectadas de la contaminación plástica, la justicia ambiental y el cambio climático.”

Contactos de prensa:

Brett Nadrich, Break Free From Plastic
(929) 269-4480 | brett@breakfreefromplastic.org

Judith Enck, Beyond Plastics
(518) 605-1770 | JudithAEnck@gmail.com

Cate Bonacini, Center for International Environmental Law
(202) 742-5847 | cbonacini@ciel.org

Alex Truelove, U.S. PIRG
(215) 630-7250 | atruelove@pirg.org

 

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Organizaciones convocadas: Algalita, American Sustainable Business Council, Beyond Plastics, Buckeye Environmental Network, Breathe Free Detroit, Cafeteria Culture, Center for International Environmental Law, Center for Biological Diversity, Clean Air Council, Environment America, Fenceline Watch, GreenLatinos, Greenpeace, Lost Art of Love Letters, Oceana, Peak Plastic Foundation, Plastic Pollution Coalition, Ohio Poor’s People Campaign: A National Call for Moral Revival, Surfrider Foundation, Texas Campaign for the Environment, The Center for Oceanic Awareness, Research, and Education, UPSTREAM, U.S. PIRG, Zero Waste Washington, 5 Gyres.

Para obtener una lista completa de las organizaciones de apoyo, haga clic aquí..

El movimiento #breakfreefromplastic es un movimiento global que visualiza un futuro libre de contaminación por plástico. Desde su lanzamiento en 2016, más de 11,000 organizaciones y simpatizantes individuales de todo el mundo se han unido al movimiento para exigir reducciones masivas en plásticos de un solo uso y para impulsar por soluciones duraderas a la crisis de la contaminación por plástico. Las organizaciones y membresía de BFFP comparten los valores comunes de protección ambiental y justicia social, y trabajan juntos a través de un enfoque holístico para lograr un cambio sistémico bajo los pilares centrales #breakfreefromplastic. Esto significa abordar la contaminación por plástico en toda la cadena de valor del plástico – desde la extracción hasta la eliminación, centrándose en la prevención más que en la solución y proporcionando soluciones eficaces.

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